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THE FAME STUDIOS STORY (I). HOME OF THE MUSCLE SHOALS SOUND.

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Hubo un tiempo en América en el que se conocía a las ciudades por su sonido, por ejemplo estaba el R&B de Nueva Orleans, el country de Nashville, el blues de Chicago, el sonido Detroit, la Stax en Memphis, el rock chicano del Este de L.A.

En el estado de Alabama, a orillas del río Tennesse hay cuatro pequeños pueblos entre los que cuesta distinguir sus límites, son Florence, Sheffield, Tuscumbia y Muscle Shoals. Son apenas una mota de polvo en el mapa pero durante los años 60 se convirtieron en una referencia musical para todos aquellos que querían transforma una buena canción en algo más. Hablamos de los míticos FAME Studios, la casa del sonido Muscle Shoals.

En 1959 Tom Stafford, Billy Sherril y Rick Hall abrieron un estudio de grabación en Florence, con la intención de grabar a artistas locales nació el Florence Alabama Music Enterprise (FAME). En solo un par de años Rick Hall se quedó solo, compró una vieja fabrica de tabaco en Muscle Shoals y trasladó FAME Studios allí justo a tiempo para grabar a Arthur Alexander cantando “You Better Move On”, que fue un éxito y atrajo hacia el pequeño Muscle Shoals a un gran número de letristas, músicos y productores de todas partes del país.

Un sitio donde los negros y los blancos trabajaban juntos mientras que en muchas ciudades de Alabama y en estados cercanos del Sur la violencia racial estaba a la orden del día, era 1961, un poco antes, muy cerca de allí en Carolina del Norte en la pequeña ciudad de Greensboro, 4 jóvenes negros  entraban a un bar y se sentaban en la barra a pedir, algo que estaba reservado solo a los blancos, los negros tenían que consumir de pie, el dueño se negó a servirles y ellos permanecieron allí sentados hasta que cerraron el bar, al día siguiente volvieron con más estudiantes, negros y blancos, poniendo en marcha el movieminto sit-in

Dan Penn, una figura esencial en el desarrollo de FAME Studios dijo “Nosotros no sabíamos nada hasta que los negros nos pusieron en el camino correcto”, la mayoría de los cantantes que pasaron por allí eran negros, pero la banda del estudio estaba formada por músicos blancos y hay muchos que dicen que fue esa mezcla de raíces soul y country la que provocó la calidad de las grabaciones y el característico sonido Muscle Shoals. En pocos años por allí pasaron gente de la talla de Arthur Alexander, Joe Tex, Arthur Conley, Aretha Frankling, Wilson Pickett y hasta el gran Otis Redding.

The FAME Studios Story (Home of the Muscle Shoals Sound) es el titulo elegido por los chicos de ACE Records y Kent Soul para un brutal recopilatorio que han editado sobre uno de los estudios de grabación mas importantes de los años 60 en América y cuna del Southern Soul, 3 cds, 75 temas, algunos inéditos hasta la fecha, un libreto con la historia de los estudios y comentarios sobre las canciones, además acompañado por unas fotografías geniales, una joya que debes tener en casa.

Lógicamente no podemos poner aquí todas las canciones y todas las historias que aparecen, pero vamos a intentar hacer una selección e intentar contar a través de ellas porque los FAME se convirtieron en sinónimo de calidad. Espero que os guste la selección que he hecho.

1.You Better Move On. Arthur Alexander (Dot 1961).

Solo un mes después de que los compañeros de Hall le dejasen solo, uno de ellos, Tom Stafford llevó a Alexander al nuevo estudio FAME. Stafford creía que Alexander tenía potencial y una canción, en particular que podía ser un hit, pero necesitaba a alguien con conocimientos técnicos y musicales para producirla y fue a ver a Hall. Usaron músicos locales para grabar la canción, David Briggs al piano, Norbert Putman en al bajo, Jerry Carrigan a la batería, Terry Thompson en la guitarra y Earl “Peanut Montgomery” en la guitarra acústica, estos acabarían siendo la primera sección rítmica del estudio.

Hall dio forma a uno de los discos mas distintivos de los primeros años del soul, aunque al principio no estaba muy convencido, según el era una canción “muy blanca para los negros y muy negra para los blancos”. Pasó muy poco tiempo hasta que un DJ de Nashville escuchó el tema, le gustó y empezó a pincharlo en su programa y poco después la editó en Dot Records. Llegó al numero 10 en las listas  R&B y al 68 en las Pop Charts, dándole el empujón suficiente a los estudios para que fueran conocidos fuera de Alabama. Grupos como los Beatles o Rolling Stones se declararon admiradores de Arthur Alexander y versionaron alguna de sus canciones como Anna.

2.Laugh it off. The Tams (Paramount 1963)

 Bill Lowery fue el primer gran proveedor de artistas para FAME, trabajaba para el sello ABC Paramount y Hall dijo que de su trabajo con Lowery solo salieron hits, esa era la obsesión de Hall.

The Tams era un quinteto vocal de Atlanta que llegó a Muscle Shoals para grabar su segundo disco.

Este tema es la cara B de esa grabación, una joya.

3.Let them talk. Dan Penn (FAME 1964)

 Dan Penn fue una de las figuras esenciales en el desarrollo de la escena musical de Muscle Shoals desde la década de los 50. Par FAME trabajó como músico, productor, arreglista y como uno de los destacados letristas del estudio. Como cantante Penn pasó por varias casas discográficas sin mucho éxito, en FAME pudo desarrollar todo su potencial y aprendió mucho después de asistir a cientos de horas de grabación de demos en los estudios. “Let them Talk” salió al mercado en Agosto de 1965 pero probablemente la canción es de mucho antes.

4.Everybody. Tommy Roe (ABC Paramount 1963)

 Tommy Roe era un cantante de pop meloso conocido como “bubblegum”, pop para quinceañeros vamos, que cosechó un par de éxitos durante los 60. Cuando llegó a Muscle Shoals en el verano del 63 Hall ya sabía lo que tenía que hacer para conseguir una buena canción y que además fuera un éxito, Hall decía que todo dependía de su equipo y de los músicos “cuando llevas dos años tocando con los mismos cuatro tíos, tu sabes lo que suena bien y lo que no”. Por el estudio ya había pasado gente del calibre de Felton Jarvis (productor de Elvis) o Joe South y sus sesiones de grabación habían ayudado a crear una especia de consenso entre Hall y sus músicos sobre como tenían que ser los arreglos de las canciones, el sonido Muscle Shoals iba tomando forma. “Everybody” no era el estilo de Roe pero consiguió un Top 3 en Octubre de 1963. Un tema muy alegre y pegadizo.

5. Land of Thousand Dances. Wilson Pickett (Atlantic 1966)

 Canción que después de pasar por las manos de Hall se convirtió en número 1 y en un clásico de la musica popular y estándar del R&B y el Soul.

Hall no tenía muy claro como hincarle el diente a la versión original de Kris Kenner y que ya habían versionado con cierto éxito Cannibal & the Headhunter, que fueron los introductores del “nah nah-nah nah-nah nah” de acompañamiento, Hall sabía que tenía entre manos un hit.

Chips Moma tenía el riff de la guitarra conseguido, pero le dijo a Hall que la canción no sería nada especial si no conseguían una buena intro y un cambio de ritmo durante la canción. Entonces Wilson Pickett le dijo a los músicos “yo haré una cuenta atrás, después que entre el bajo”, después de probar varios bajistas ninguno era capaz de hacer el riff de la intro hasta que a Tommy Gogbill se le ocurrió untarse el dedo en vaselina para que los dedos resbalasen con más facilidad sobre las cuerdas y consiguió por fin la melodía que deseaban para la tremenda intro de la canción. La batería corrió a cargo de Roger Hawkings, el solo de saxo fue de Charles Chalmers, Jimmy Johnson la guitarra rítmica y como no todo acompañado por la voz y los alaridos de Pickett, sencillamente genial.

 

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